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Concept - 21 août 2017

Infiniti dévoile son « Prototype 9 » à l’occasion du Pebble Beach Concours d’élégance 2017

INFINITI Prototype 9
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INFINITI vient de dévoiler un prototype de roadster électrique monoplace au design rétro, à l’occasion du Pebble Beach Concours d’Elegance. L’engin, baptisé, célèbre à la fois l’ingéniosité, le talent et le savoir-faire artisanal d’INFINITI. Il revisite la voiture de course des années 1940, et son design rétro emploie des techniques de production qui ont fait leurs preuves.

Et si INFINITI avait conçu une voiture de course dans les années 1940 ?

« Le Prototype 9 célèbre l’ingéniosité, le talent et la passion qui animaient les prédécesseurs de Nissan Motor Corporation, sans qui nous ne serions pas là aujourd’hui. Tout est parti d’une discussion : et si INFINITI avait conçu une voiture de course dans les années 1940 ? Imaginons une minute qu’une voiture de course monoplace INFINITI ait évolué sur les célèbres circuits de l’époque, comme le Tamagawa Speedway au Japon. De quoi aurait-elle eu l’air ? Les premiers croquis réalisés étaient époustouflants, et l’idée était tellement alléchante que nous n’avons pas eu d’autre choix que de produire un prototype. À mesure que les autres services ont eu vent du projet, ils se sont portés volontaires pour créer un véhicule opérationnel. » a déclaré Alfonso Albaisa, Vice-président, Design global.

Le Prototype 9 symbolise l’esprit d’entreprise d’INFINITI ainsi que la passion qui anime le constructeur automobile dès qu’il s’agit de créer des designs époustouflants. Bien avant que soit présenté à Pebble Beach l’engin aux lignes racées que l’on peut admirer aujourd’hui, le projet était parti d’un simple croquis. Du début à la fin de sa conception, il a été élaboré par une équipe d’employés de Nissan passionnés et téméraires, qui ont effectué des heures supplémentaires après le travail.

Un moteur 100% électrique

La voiture est propulsée par un prototype de moteur électrique issu du département de Nissan Motor Corporation dédié aux groupes motopropulseurs de pointe. Un anachronisme qui contraste avec les techniques et matériaux traditionnels employés pour la construction de Prototype 9, lesquels comprennent notamment des panneaux frappés à la main par une équipe de Takumi – les maîtres carrossiers de Nissan Motor.

Là où les modèles INFINITI actuels et futurs suivent la nomenclature de l’entreprise avec les lettres « Q » et « QX », le Prototype 9 représente autre chose. Ce modèle fait écho aux origines de l’entreprise – le chiffre « 9 » se prononce « kyuu » en japonais, et rappelle la prononciation anglaise de la lettre « Q », utilisée pour toutes les automobiles produites par l’entreprise.

Prototype 9 : Des designers qui se demandent « Et si… » ?

La perspective de donner vie à Prototype 9 est partie d’un croquis qui se voulait une interprétation de ce que serait une voiture de course INFINITI inspirée par les roadsters et les engins aériens de l’époque mais moulée dans des matériaux modernes et utilisant des technologies d’aujourd’hui. Dès lors, impossible de faire marche arrière : il fallait à tout prix transformer le croquis en Prototype 9.

Alfonso Albaisa a réalisé un croquis d’un véhicule aux lignes racées, habillé d’une carrosserie en tôle brute comme sur les avions d’antan. L’idée, divulguée d’abord uniquement à ses plus proches collègues, a eu tôt fait de se répandre parmi les designers d’INFINITI, et plusieurs se sont mis à réclamer avec enthousiasme la création du bolide. Le croquis a provoqué une réaction en chaîne : tous ceux qui l’avaient vu trouvaient qu’il valait le détour, et bientôt toute l’entreprise brûlait d’un désir nouveau, faire en sorte que l’engin ne reste pas à l’état d’esquisse.

D’autres designers œuvrant au sein de l’INFINITI Design Studio d’Atsugi au Japon ont alors commencé à apporter leur pierre à l’édifice en imaginant la forme, l’esthétique et les matériaux que pourrait revêtir le cockpit, par exemple. Cédant à sa passion pour la conception de superbes véhicules, l’équipe s’est démenée pour faire du croquis une réalité.

Le véhicule, qui n’était qu’un pari osé au départ, est alors devenu une maquette en terre glaise permettant d’étudier les proportions. Plusieurs maquettes grandeur nature ont très vite été réalisées. Il n’avait beau s’agir encore que d’un projet secret conduit par des passionnés, le bruit n’a pas tardé à courir au sein d’INFINITI Motor Company et de sa maison mère, Nissan Motor Corporation. Les gens se sont aperçus qu’un projet pas tout à fait comme les autres était en train de prendre forme au centre de conception.

Artisanat japonais

« La création du Prototype 9 d’INFINITI est le résultat d’une suite de coïncidences survenues de manière parfaitement naturelle. Alors que nous venions de commencer à travailler à la réalisation d’une maquette, la rumeur s’est propagée au-delà de l’équipe en charge de la conception, et les autres services ont commencé à se manifester et à offrir leur aide. L’équipe chargée de la production a fini par être mise au courant du projet… Elle nous a transmis son savoir-faire et l’envie de construire le véhicule. » a confié Alfonso Albaisa, Vice-président, Design global

Lorsque l’équipe de production d’INFINITI a eu vent du projet, elle a aussitôt proposé de construire le Prototype 9. La maquette a été déménagée en secret, quittant l’atelier de conception d’INFINITI situé à Atsugi pour rejoindre une section isolée du Nissan Research Center situé à Oppama, tout près de Yokohama, au Japon. L’endroit idéal pour construire le véhicule en toute discrétion. Une équipe de Takumi – les maîtres carrossiers de Nissan Motor Corporation – y était réunie pour créer la voiture de course, inspirée des bolides de F1 et des avions d’antan.

Présenté dans sa livrée « tôle brute », le Prototype 9 est le fruit d’un long travail de construction minutieuse. Les routières modernes de la marque se distinguent par des méthodes de production abouties, permettant d’obtenir des lignes parfaitement définies et des surfaces de carrosserie régulières. Aux antipodes des chaînes de production modernes, ce projet – conçu par des équipes d’INFINITI sur leur temps libre – a nécessité l’emploi de techniques similaires, mais plus ancrées dans la tradition.

Sa carrosserie, superbe, est composée de panneaux d’acier enveloppant un châssis en échelle, également en acier. Ces panneaux ont été martelés à la main par les takumi. Pour ce Prototype 9, les spécialistes carrosserie ont intégré certains éléments de design propres à INFINITI tels que la double calandre en voûte, les ouïes latérales de type « branchies de requin » au niveau des roues avant, le capot à nervure médiane unique ou encore les lignes tendues s’étirant de l’avant à l’arrière.

Le Prototype 9 puise son inspiration dans l’aéronautique

Pour le reste cependant, le Prototype 9 s’inspire sans complexe du design rétro issu de l’aéronautique. Ce concept-car se distingue par ses surfaces lisses et aérodynamiques, son capot allongé, ses porte-à-faux très courts, son cockpit ouvert et ses roues découvertes. Ses quatre roues sont dotées de jantes 19 pouces à serrage central ainsi que de pneus vintage sport à structure diagonale.

Le savoir-faire et le design japonais se retrouvent également dans le cockpit, fidèle à l’approche contemporaine d’INFINITI en matière de design intérieur. Incarnant le même sens artistique humain et avant-gardiste que celui des modèles INFINITI actuels et des concept-cars proches de la série, l’habitacle du Prototype 9 a été fabriqué à la main par les équipes chargées du design intérieur de la marque.

Un habitacle épuré

Souligné par cette attention minutieuse du détail et de la finition, le cockpit du Prototype 9 arbore une sellerie en cuir noir surpiqué d’un fil rouge vif, dont la qualité de fabrication et de finition rappelle celle des monoplaces d’antan. L’unique siège baquet, profond, est subtilement orné de drapeaux japonais au niveau de l’appuie-tête.

Au cœur de cet habitacle dépouillé, le volant arbore un moyeu fixe – intégrant l’instrumentation de bord – fini en aluminium tourné du plus bel effet, qui rappelle les aéronefs de la première moitié du XXe siècle. Véritable hommage aux machines qui ont inspiré son design, l’effet est complété par des copeaux d’aluminium injectés à la main sur le tableau de bord à l’aide d’un bouchon de liège – une finition exclusive, qui a constitué une grande première pour l’équipe chargée de l’aménagement intérieur.

Dans l’habitacle entièrement dévolu au pilotage, les commandes sont réduites au strict minimum, inspirées de l’ambiance des véritables cockpits de course.

Un prototype de moteur électrique pour le Prototype 9

« L’INFINITI Prototype 9 tire ses origines du passé, mais son groupe motopropulseur électrique nouvelle génération la projette droit dans l’avenir. Ce concept-car symbolise à merveille l’ingéniosité, le savoir-faire et l’esprit d’entreprise propres à nos équipes. Le Prototype 9 est présenté ici à Pebble Beach sous la forme d’un concept-car à la fois dynamique et parfaitement opérationnel. » a dévoilé Roland Krueger, Président.

À mesure que le projet se faisait connaître au sein de Nissan Motor Corporation, une équipe de spécialistes en ingénierie mécanique a proposé d’animer le véhicule d’un groupe motopropulseur électrique nouvelle génération. Le Prototype 9 est ainsi la toute première INFINITI à bénéficier de ce nouveau groupe – une batterie haute tension de 30 kWh couplée à un prototype de moteur électrique, un dispositif encore jamais vu sur un véhicule de série.

Ce moteur mono-rapport délivre aux roues arrière une puissance de 120 kW (148 chevaux) ainsi qu’un couple de 320 Nm. Le Prototype 9 offre une vitesse de pointe de 170 km/h et passe de 0 à 100 km/h en 5,5 secondes. Son autonomie électrique atteint 20 minutes en utilisation sur circuit intense.

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INFINITI Cannes, votre distributeur INFINITI à Cannes dans les Alpes-Maritimes et le Var.

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